La Vía Láctea con café

Descubren una galaxia formada casi por completo por materia oscura

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La galaxia Dragonfly 44 vista con el telescopio del Sloan Digital Sky Survey (izq.) y con el Gemini (dcha.). Crédito imagen: Pieter van Dokkum, Roberto Abraham, Gemini, Sloan Digital Sky Survey

Utilizando el telescopio más potente del mundo, el Gemini North, un grupo de astrónomos ha detectado una galaxia tan masiva como la nuestra, pero con muchas menos estrellas y formada casi por completo por materia oscura. Se trata de Dragonfly 44 y se encuentra en la cercana (en términos astronómicos), constelación Coma.
Para medir la masa de una galaxia, los expertos evalúan la velocidad de las estrellas, cuanto más rápido se mueven estas, mayor masa tiene la galaxia. “Sorprendentemente – explica Robert Abraham, uno de los autores del estudio publicado en Astrophysical Journal of Letters – las estrellas se mueven a una velocidad mucho mayor de la esperada para una galaxia cuya luz es tan tenue. Eso quiere decir que Dragonfly 44 tiene mucha más más de la que se puede observar a simple vista”. Los científicos estiman que la masa de esta galaxia es un billón de veces la del Sol, algo así como un 2 seguidos de 42 ceros expresado en kilos, muy similar a la Vía Láctea. Pero solo un 0,01% son estrellas y materia “normal”, el restante 99,99 es materia oscura, una forma de materia que formaría el 90% del Universo.
Los autores del estudio señalan que no es la primera vez que se encuentra una galaxia formada principalmente por materia oscura, pero hasta ahora solo se trataba de ejemplos muy pequeños: Dragonfly 44 tiene 10.000 veces más masa que las conocidas hasta ahora.
“No sabemos cómo se forman galaxias como esta – concluye Abraham –. Por el momento los datos de Gemini muestran que una gran fracción de las estrellas en esta galaxia están en forma de cúmulos compactos, lo que probablemente podría ser una clave. Pero por ahora solo se trata de una suposición”.

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