Descubren fósil de un marsupial desconocido

Se trata de un carnívoro que vivió 15 millones de años atrás en Australia

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Recreación de un ejemplar de Malleodectes mirabilis. Ilustración: Peter Schouten

Durante más de cuatro décadas, Mike Archer, de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, ha excavado en una región que es patrimonio de la humanidad de la UNESCO y uno de los 10 sitios más importantes del mundo en cuanto a fósiles mamíferos. Se trata de Riversleigh, en el norte del país, y abarca un período entre 23 y 15 millones de años atrás..
Allí se han encontrado algunas de las especies más extrañas del continente. Y eso ya es mucho. Fósiles de yalkaparidontia (marsupiales mamíferos que podrían parecerse a un pájaro carpintero), de fangaroo (un canguro con colmillos), restos de un cocodrilo con pintas de leopardo y de el Dromornis, una de las mayores aves que habitó la región. Allí también se encontró el esperma fosilizado más antiguo.
Ahora, Archer ha encontrado otro desconocido. Se trata de un mamífero marsupial, carnívoro y amante de los caracoles, que vivió hace 15 millones de años. El hallazgo ha sido publicado en Scientific Reports.
“El Malleodectes mirabilis era un mamífero bizarro – asegura Archer en un comunicado – de un modo similar alos koalas o los canguros. Tenía un apetito insaciable por los caracoles, con concha y todo, gracias a unos premolares como martillos que podían triturar cualquier tipo de concha. El análisis de los caninos, molares y premolares, nos permite deducir con un alto grado de certeza que era un marsupial carnívoro y que está relacionado a otros marsupiales como el diablo de Tasmania (Sarcophilus harrisii)”.
Los restos fueron hallados en una de las cuevas que, para los paleontólogos, resulta ser deseo hecho realidad. “Muchos otros animales – explica la coautora del estudio Suzanne Hand – también han caído en esta cueva y sus esqueletos se han acumulado durante miles de años hasta que se convirtió en una cueva de los tesoros paleontológicos. “

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