Cómo saber si las iguanas pueden hibernar y otras preguntas con las que comenzar el año

¿Hasta dónde puede llegar a sumergirse un pato? ¿Cómo eran los primeros árboles de la historia? A cada pregunta, su respuesta. Y te las contamos todas.

 

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¿Cómo eran los primeros árboles?

Los árboles más antiguos conocidos por la ciencia (de la especie Wattieza, ilustrada en la imagen) vivieron hace unos 380 millones de años. Parece que eran extraordinariamente más complejos que los actuales, por la información que se desprende de un fósil de 374 millones de años hallado en China y perteneciente al grupo Cladoxylopsida. El hallazgo muestra que no tenían los anillos que usamos actualmente para contar la edad sino un tronco hueco. Poseían redes de “tuberías” que se comunicaban unas con otras y unos raros y pegajosos apéndices en lugar de hojas. Parece que sus troncos eran como un exoesqueleto que se rompía y se reparaba a sí mismo para acomodarse al crecimiento del tejido interno.

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¿El azúcar incrementa la probabilidad de tener cáncer?

Una dieta con exceso de azúcar conduce a la obesidad, que está relacionada con algunos tipos de cáncer. Pero el azúcar, por sí mismo, no tiene por qué incrementar la probabilidad de desarrollarlo; de hecho, las células sanas lo necesitan para sobrevivir. Tampoco está demostrado que consumir más azúcar haga que la afección empeore. Aún así, es común pensar que el abuso de azúcar estimula el crecimiento de los tumores porque las células cancerosas desarrollan una alimentación basada en glucosa, un fenómeno conocido como efecto Warburg.

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¿Hasta dónde puede llegar el viento del Sáhara?

El desierto africano es el origen de la mayoría del polvo que vuela por el planeta. En concreto, el 55 por ciento de toda la arena que viaja en el viento procede de esta región de nueve millones de kilómetros cuadrados. El polvo africano, que visita España en forma de calima, ha sido encontrado en las regiones centrales de Europa y hasta en el Caribe. Ha llegado a recorrer más de 8.000 kilómetros, desde África hasta Florida. Y lo más probable es que, aunque no se haya detectado, llegue aún más lejos: los científicos han comprobado que la arena de la erosión se desplaza más de 20.000 kilómetros, desde China hasta los Alpes. El viaje transatlántico no es una novedad, ya Darwin lo describió tras su viaje en el Beagle, pero los satélites han permitido cuantificar su importancia. La NASA calcula que el viento reparte 22 toneladas de polvo sahariano por el Amazonas al año, fertilizándolo con el fósforo que contiene porque en esa zona hubo un mar.

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¿De qué forma se mide la intensidad de un tornado antiguo?

Estudiando los sedimentos. Por ejemplo, si los geólogos encuentran carbonato cálcico, que se solidifica rápidamente cuando sale del agua, pueden valorar si llegó al terreno a consecuencia de una tormenta típica de un tornado. Si hay otros indicios, como la huella de grandes olas, es probable que el mineral llegara arrastrado por una tempestad. Cuánto mineral
y qué forma tiene da pistas sobre la intensidad del tornado.

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¡A qué profundidad puede llegar a sumergirse un pato?

No todos los patos son capaces de bucear. Solo aquellos que están adaptados para alimentarse en aguas profundas tienen las habilidades necesarias para recurrir a este sistema. Y comparten ciertas características que pueden discernirse a simple vista: para empezar, su cuerpo es más compacto, más ancho por el centro y estrecho en la parte posterior. Además, sus alas tienen un papel fundamental en la postura de buceo, pues deben apretar la masa del cuerpo para hacerla más aerodinámica, de ahí que sean muy robustas. Para tomar impulso, estas especies buceadoras utilizan sus patas, que también exhiben rasgos muy característicos. Las aves de esta familia que no bucean las tienen en el centro del cuerpo, pero en las que son capaces de sumergirse para buscar alimento están más atrasadas. Además, sus pies, que son sus remos, son más grandes.

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¿Por qué los incendios se propagan más rápido en eucaliptos?

Los eucaliptos se aprovechan del fuego: queman a sus vecinos transmitiéndolo por su parte aérea mientras sus raíces y sus semillas permanecen intactas. Cuando llega la calma, aprovechan para expandirse por el terreno quemado. Además, permiten el crecimiento de matorral y absorben mucha agua, secando el ambiente y haciendo que el fuego avance más veloz. Se ha calculado que un incendio avanza un 50 por ciento más rápido en los bosques de eucalipto que en los de roble, y un 20 por ciento más que en los de pino.

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¿Por qué la luna no siempre brilla con igual intensidad?

El brillo lunar se usa a diario para calibrar las cámaras que enfocan a la Tierra desde los satélites y ayudan a actuar ante desastres naturales, predecir tendencias en la agricultura, estudiar el clima… Su intensidad depende del ángulo que forma con el astro y la Tierra, y varía según un patrón que se repite cada 20 años. Un grupo de científicos que se ha propuesto mejorar la medición actual calcula que les llevará entre 3 y 5 años obtener datos en suficientes ángulos como para calcular mejor el brillo global del satélite, que es unas 400.000 veces inferior al del Sol.

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¿Cuántos ojos puede tener un animal?

La cifra puede ascender hasta los mil, en un tipo de molusco marino llamado quitón o cochinilla de mar (en la foto). El cristalino de sus ojos primitivos, capaces de ver un pez de 20 centímetros a dos metros de distancia, está hecho de un mineral llamado aragonito, una rareza del mundo natural. Con todo, son pocos ojos en comparación con los 16.000 que se piensa que tenía un animal prehistórico conocido como Anomalocaris.

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¿Cuántos países tienen plantas desalinizadoras?

Se ha calculado que la escasez de agua potable es un problema que afecta a unos 80 países, pero la tecnología para la desalinización, cuyo uso ha crecido exponencialmente desde la década de 1960, está presente en casi todos los que existen. En 2016, había más de 15.000 plantas desalinizadoras distribuidas en 150 países. Con la tecnología actual, la infraestructura produce más de 68.000 millones de litros de agua potable al día, el volumen equivalente al suministro para 70 millones de personas.

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¿Cuál es el embalse más antiguo de España?

El de Proserpina, que está situado a 4 kilómetros de Mérida. Es conocido popularmente como ‘la Charca’, y es obra de los ingenieros romanos. Comenzaron a construirlo en el siglo I a.C. y acabó siendo el más grande que inauguró el imperio en los países mediterráneos. Pasa por ser el segundo embalse artificial operativo más antiguo del mundo, por detrás del de Quatinah, en Siria, es patrimonio de la humanidad y destaca como lugar de encuentro para los bañistas de la zona.

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¿Cuál es el primer viaje que se hizo en coche?

El trayecto de Mannheim a Pforzheim, en Alemania. Fue en 1888, en el primer automóvil construido por Karl Benz. La conductora fue Bertha Benz, la mujer del ingeniero.
Quería demostrar para su marido, quien no había desarrollado sus habilidades comerciales y estaba encontrando serias dificultades para que alguien invirtiera en su automóvil, que este era un invento revolucionario. No encontró mejor manera de hacerlo que montando en él y cubriendo ese trayecto de 106 kilómetros. En efecto, los atónitos caballeros que vieron
el espectáculo quedaron sorprendidos y pronto las ventas del coche –que era un triciclo– comenzaron a subir por fin. Durante el viaje, la conductora repostó ligroína, un compuesto del petróleo que ahora se usa como disolvente, en una farmacia. Y sustituyó los tacos de madera de los frenos por tiras de cuero, inventando un precursor de las modernas pastillas de freno. Dicen que Bertha Benz fue la primera mujer mecánica de la
historia, una profesión rara por aquel entonces hasta en los hombres: una avería la obligó a parar en el taller… de un herrero.

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¿Se han contado los libros que existen?

Por mucho que el empeño por catalogar todo lo que se publica haya caracterizado a los bibliotecarios a lo largo de la historia, no existe un registro de todos los libros que hay en el mundo. La mejor aproximación a esta pregunta es la que ha hecho Google con su proyecto Google Books, del que tampoco hay datos actualizados. El último en hacerse público es de 2010, cuando el servicio contaba con casi 130 millones de referencias. Unos cuatro millones de títulos pueden haber sido publicados desde entonces.

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¿Qué científico ha sido nominado más veces al premio Nobel?

El físico alemán Arnold Sommerfeld (1868-1951), un precursor de la física cuántica que se hizo célebre por su modelo atómico. Fue nominado 84 veces en la categoría de Física. De 1917 a 1951, solo en diez ediciones no optó al premio. El sistema de los Nobel cuenta como una nominación cada vez que una persona autorizada propone a un científico para que se lleve la medalla; Sommerfeld fue nominado hasta nueve veces en un mismo año. Contó con el apoyo de grandes científicos del momento, como Max Planck, pero no fue suficiente. Tuvo más suerte repartiendo premios. Nominó a Planck y a Albert Einstein, fue mentor de cuatro científicos que sí llegaron a recoger el Nobel y dio clase a otros tres.

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¿Las iguanas también pueden hibernar?

Es muy raro que una iguana hiberne, pero sí, es cierto que pueden hacerlo cuando tienen una poderosa razón para ello. Que lo hagan o no depende mucho de la especie. Estos reptiles viven en entornos muy diferentes: algunos bucean por el mar, otros medran en el desierto, incluso son capaces de adaptarse al hábitat humano, como mascotas. 
La temperatura corporal de estos animales oscila entre 23 ºC y 31 ºC, según la especie, y lo normal es que lidien con los cambios de las condiciones ambientales variando sus hábitos. Su objetivo se convierte en aprovechar los momentos del día más frescos o calurosos. Pero se ha observado que cuando el calor o la humedad que necesitan varían hacia registros peligrosos llegan a recurrir a la hibernación, buscando un escondite aunque sea bajo tierra. O sea, que no solo hibernan sino que pueden hacerlo tanto en invierno como en verano. Su letargo dura tanto como las condiciones ambientales que lo motiva, pues carecen de la capacidad de adelgazar de otras especies: perder más del 10 por ciento de su masa corporal puede ser fatal para este reptil.

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