Litio y calor a la vez

Energía geotérmica más valiosa

El coche eléctrico y los dispositivos móviles tienen un importante punto en común: las baterías de ión-litio. Por lo tanto, el esperado bum en ambos sectores vendrá acompañado de una importante demanda de este mineral, cuya producción se limita actualmente casi en exclusiva a minas de Chile y Australia. Estas extraen una salmuera que debe evaporarse al sol entre 18 y 24 meses. Pero una nueva idea para su obtención podría abrir el camino a aportaciones al mercado.

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La empresa Simbol Materials ha desarrollado un método para obtener litio en plantas de energía geotérmica. El proceso consiste en separar el líquido que asciende caliente desde la tierra: una parte se dirige a la turbina,que lo convertirá en energía, y otra a un separador, en el que se filtrarán los minerales disueltos en él.

La primera planta empezará a funcionar en 2012 en la región californiana de Salton Sea (EEUU). La empresa espera una producción inicial de 16.000 toneladas de carbonato de litio, que aumentarán hasta llegar a las 64.000 toneladas anuales; una buena porción, si consideramos que la demanda mundial en 2010 se cifraba en 102.000 toneladas.
En la misma explotación se extraerán también manganeso, destinado a la producción de pilas principalmente,
y zinc, para la elaboración de fertilizantes.

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