¿Por qué los cuidadores deben hacer ejercicio tres veces por semana?

Una nueva investigación asegura que reduce los niveles de estrés y hasta el envejecimiento celular

Cuidadores familiares
Getty ImagesWestend61

"Espero que de esta investigación surja un nuevo enfoque sobre el cuidador familiar”. Esto es lo que señalaba recientemente Eli Puterman, profesor de la Facultad de Quinesiología de la Universidad de Columbia Británica, y autor de un nuevo estudio sobre el efecto del ejercicio en los cuidadores familiares.

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"Necesitamos diseñar intervenciones que ayuden a los cuidadores a cuidarse a sí mismos, tanto sus cuerpos como sus mentes, y proporcionar el tipo de apoyo que se necesita para mantenerlo a largo plazo”, añade Puterman.

La salud es una de las primeras cosas que se suele dejar de lado al convertirse en cuidador

Los datos de la investigación a la que se refiere reflejan cómo un grupo de cuidadores consiguió reducir el estrés y alargar una pequeña sección de sus cromosomas que se cree que retarda el envejecimiento celular. ¿Cómo se consiguió? A base de ejercicio: al menos tres veces por semana durante un período de seis meses.

Inactividad y altos niveles de estrés: una mezcla explosiva

Para el estudio, los investigadores reclutaron a personas físicamente inactivas que cuidaban a miembros de la familia con enfermedad de Alzheimer y demencia, y que reportaron sentir altos niveles de estrés. Los 68 participantes se dividieron aleatoriamente en dos grupos. Un grupo hizo 40 minutos de ejercicio aeróbico de tres a cinco veces por semana, mientras que a los otros se les pidió que no alteraran su nivel de actividad. Los miembros del grupo de ejercicio tuvieron acceso libre a un gimnasio y a un preparador físico todas las semanas. El 81% de ellos cumplió con al menos 120 minutos de ejercicio a la semana mientras se realizaba el estudio.

Al final del mismo, los cuidadores no sólo habían mejorado su estado cardiorrespiratorio, reducido su índice de masa corporal y hasta su cintura, sino que también mostraron niveles más bajos de estrés.

A nivel celular, los investigadores observaron telómeros más largos en los glóbulos blancos de los participantes después del programa. Los telómeros protegen los extremos de los cromosomas. Sin ellos, los estos se acortan hasta el punto de morir o entrar en un estado llamado "senescencia", en el que dejan de reproducirse. Se ha demostrado que las células senescentes predicen futuros problemas de salud, como las enfermedades cardiovasculares, por ejemplo.

Los hallazgos del estudio sugieren que, además de reducir el estrés, el ejercicio puede retrasar o incluso revertir el envejecimiento telomérico en un grupo altamente estresado y en riesgo.

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Se espera que la población de personas mayores en los EE. UU. (donde Puterman y colegas de la Universidad de California realizaron el estudio), casi se duplique en el año 2050. Los miembros más jóvenes de la familia proporcionarán cada vez más este tipo de atención y esto puede afectar a su salud.

"Lo que los cuidadores necesitan es apoyo para tener un comportamiento saludable, porque esa es una de las primeras cosas que se suele dejar de lado cuando uno se convierte en cuidador", concluye Puterman.

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