Aunque no lo creas, el término meme no es actual

Se utilizó por primera vez 1976, y nada menos que por un biólogo evolutivo que habla sobre cultura…

Mujer haciendo fotografía o meme a un gato
Getty ImagesWestend61

No hay día que no recibas (o crees tú mismo) un meme. Están por todas partes, intentando arrancarnos, al menos, un esbozo de sonrisa. A veces lo consiguen, otras no… Pero no hay duda de ya forman parte de nuestro día a día. Pero,¿desde cuándo? ¿Cuál es el origen de esta palabra y cuáles fueron los primeros memes que recordamos?

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Un biólogo evolutivo mezcló la antigua palabra griega mimeme (que significa algo imitado) con la palabra inglesa gen. Y este fue el principio de todo… "La mayor parte de lo que es inusual en el hombre puede resumirse en una palabra: cultura", escribía en 1976 el biólogo evolutivo Richard Dawkins en su libro The Selfish Gene.

Pero, ¿qué tiene que ver la cultura con la biología evolutiva? Como los genes, argumenta Dawkins, la transmisión cultural crea un camino hacia la evolución humana."Creo que un nuevo tipo de transmisor ha surgido recientemente en este mismo planeta", escribe Dawkins. "Nos está mirando a la cara. Todavía está en su infancia, todavía a la deriva torpemente en su caldo primitiva, pero ya está logrando un cambio evolutivo a un ritmo que deja al viejo gen jadeando muy atrás. El nuevo caldo es el caldo de la cultura humana”.

Dawkins necesitaba un sustantivo para describir este concepto de la transmisión de una idea. Inicialmente, apostó la palabra griega mimeme (que significa imitación) pero necesitaba algo más corto… Así terminó aterrizando en Meme.

Pero, ¿qué es un meme?

Si nos fijamos en el sentido estricto que le otorgaba Dawkins, un meme es simplemente una idea. De esta forma, podría hacer referencia a cualquier cosa: desde algo relacionado con la moda hasta un eslogan publicitario de una marca o un método para construir edificios… ¿Cómo ha evolucionado el término hasta llegar a su significado actual? La lingüista de Internet Gretchen McCulloch dice que podemos rastrear el concepto de meme de Dawkins en Internet hasta un artículo de opinión de 1994, escrito por Mike Godwin para Wired. Si el nombre "Godwin" te suena familiar, es probable sea por la conocida "ley de Godwin": un 'dicho' de Internet que dice que cada conversación conducirá inevitablemente a una comparación con Hitler y el Holocausto.

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En el editorial, titulado 'Meme, Counter-Meme', Godwin revela el proceso de acuñar esta ley como un experimento de "ingeniería memética": “Observaba cómo se estaban propagando entre la gente este meme de 'todo se puede comparar con el Holocausto’, y pensé que esto trivializaba el verdadero horror del Holocausto”, señala McCulloch. “No puedo decirle a la gente que se detenga; necesito encontrar o crear la forma en la que se digan unos a otros que se detengan'".

"Así fue fue así como nació la ley de Godwin, que él mismo sembró en varios rincones de Internet: cuando tomó posesión y le dio un nombre”, asegura McCulloch.

Está claro que los memes de Internet que hoy conocemos han evolucionado desde esta ley de Godwin, y mucho. De hecho, hoy relacionamos más el concepto meme con imagen que con texto. "Creo que un meme de Internet es una especie de plantilla que se difunde cuando la gente crea sus propias versiones e innovaciones en esa plantilla”, asegura McCulloch’s.

Google

Y, claro está, las imágenes en los memes no tardaron en hacer acto de presencia. ¿Recuerdas el Dancing Baby de la serie Ally McBeal, esa representación en 3-D de un bebé bailando? Aquel fue uno de los primeros memes de Internet basados en imágenes. En aquella época, se propagó como la pólvora a través del correo electrónico. Hoy tenemos WhatsApp como principal medio de intercambio de memes…

De los genes a los memes…

Han pasado nada menos que 42 años desde que Dawkins difundió la idea de meme como una especie de "gen cultural". Ha llovido mucho en Internet pero, ¿qué opina Dawkins sobre la evolución del término meme?

Cuando Wired le preguntó en 2013 acerca del tema, este aseguró: "El significado no está tan lejos del original. Es cualquier cosa que se vuelva viral." De hecho, en el último capítulo de

The Selfish Gene, Dawkins invoca la metáfora de un virus. "Así que cuando alguien habla de que algo se está volviendo viral en Internet", dijo a Wired, "eso es exactamente lo que es un meme”.

Fuente: Sciencefriday.com

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