¿Por qué el zumo de naranja sabe mal después de cepillarte los dientes?

Tiene que ver con un compuesto de los dentífricos, que altera nuestra percepción de los sabores

Zumo de naranja
Pixabay

Si vas a tomar zumo de naranja, hazlo antes de lavarte los dientes. Si lo haces al revés, el zumo no sabrá tan dulce. Pero, ¿por qué ocurre esto?

No hay nada como un vaso de jugo de naranja fresco y ácido para acompañar tu avena de la mañana. Pero si acaba de cepillarse los dientes, es posible que la bebida tenga un sabor.... menos que delicioso.

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Según Guy Crosby (profesor de nutrición de la Facultad de salud pública T.H. Chan de Harvard), tiene que ver con los receptores del gusto en nuestras papilas gustativas. Existe un compuesto en la pasta de dientes llamado lauril éter sulfato de sodio (SLS) que altera la forma en que procesamos ciertos sabores (al menos temporalmente).

Y, ¿cómo detectamos los diferentes gustos? Nuestra lengua está cubierta de papilas gustativas que, a su vez, están formadas por receptores del gusto. La boca del ser humano tiene entre 2.000 y 4.000 papilas gustativas en total, y cada papila gustativa tiene entre 10 y 50 receptores. En otras palabras: estamos muy bien equipados para saborear los alimentos y reconocer sus diferentes sabores: dulce, salado, ácido, amargo y umami (un término que describe los alimentos salados, como las carnes curadas, los hongos y los quesos fermentados).

El acto de degustar es un rompecabezas químico. Cuando comemos algo, el alimento libera moléculas que tienen ciertas formas, y estas formas flotan en nuestra boca. Cada sabor de cada alimento tiene una forma única, que coincide con un tipo de receptor de sabor. Por ejemplo, cuando las moléculas amargas de nuestra ensalada de rúcula a la hora del almuerzo se unen a un receptor amargo, envían una serie de señales neuronales a nuestro cerebro anunciando que hemos probado algo amargo.

Sin embargo, un compuesto presente en la mayoría de las pastas dentales causa estragos en esta unión entre las moléculas y los receptores del sabor. Durante un buen cepillado, la pasta de dientes burbujea y hace espuma en la boca. Esto sucede porque el dentífrico incluye el compuesto antes mencionado (SLS), que actúa como un detergente para nuestros dientes.

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El SLS también se encuentra en otros productos de higiene personal como la crema de afeitar y limpiadores para el hogar como el jabón para la vajilla. Pero recientes investigaciones han demostrado que el SLS afecta la capacidad de nuestros receptores gustativos; los hace más susceptibles a los sabores amargos.

Las naranjas son ligeramente amargas, gracias al ácido cítrico, pero ese sabor se oculta por lo general en el zumo por el azúcar extra que las compañías añaden a la bebida. Según la Sociedad Química Americana, el SLS no sólo suprime nuestros receptores de dulzura, sino que también elimina nuestros fosfolípidos (compuestos que dificultan nuestros receptores de amargura).

En efecto, nuestras papilas gustativas detectan mucho mejor el sabor amargo del zumo que el sabor dulce del azúcar que llevan.Toda la investigación sobre el tema del SLS y su impacto en el gusto se remonta a un estudio de 1980, publicado en la revista Chemical Senses.

Tal y como señala Guy Crosby, los autores del artículo afirman que el SLS reduce la dulzura de la sacarosa (esencialmente azúcar), la salinidad del cloruro de sodio (sal) y el amargor de la quinina (utilizado en el agua tónica), pero aumenta el amargor del ácido cítrico (que normalmente se encuentra en frutas como la lima y la naranja).

Sin embargo, no hay ninguna mención específica en el artículo sobre el efecto de la pasta de dientes en el sabor del zumo de naranja, aclara Crosby, y añade: “Creo que es mejor describir el efecto de la pasta de dientes sobre el sabor del zumo de naranja como una teoría, pero que tiene sentido basado en la investigación reportada".

Si te has percatado de esto al tomar zumo de naranja alguna vez tras lavarte los dientes, has de saber que estos efectos gustativos desaparecen en pocos minutos, ya que el SLS se disuelve con la saliva. Una vez que comemos otros alimentos, se restablece el sentido del gusto normal.

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