Un nuevo láser

Podría reemplazar a la electricidad en la transmisión de datos

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Grafico: Christine Daniloff

Científicos del MIT han llevado a cabo pruebas con el primer láser de germanio (un elemento químico que presenta la misma estructura cristalina que el diamante y es resistente a los ácidos y álcalis) capaz de emitir ondas de luz útiles para la comunicación por fibra óptica.
El hallazgo es un paso importante para los ordenadores que trabajan con datos utilizando la luz en lugar de electricidad. Pero también resulta sorprendente pues hasta ahora se creía que este tipo de elementos (denominados semiconductores de banda prohibida indirecta) podían producir láseres efectivos. “Este láser es una física totalmente nueva” asegura Lionel Kimerling, cuyo Grupo de Investigación de Materiales Electrónicos, desarrolló el láser.
A medida que la capacidad de los nuevos ordenadores se incrementa, se necesita un mayor ancho de banda en las conexiones que envían datos a la memoria. En este sentido, las conexiones electrónicas pronto se volverán poco prácticas pues necesitarán demasiada energía para transportar la cantidad de información a ritmos cada vez mayores.
La transmisión por láser sería mucho más eficiente en términos energéticos, pero requiere un modo más económico para integrar los componentes electrónicos y ópticos a los chips de silicio.
La ventaja del germanio es que la mayoría de los fabricantes de chips ya lo utilizan para incrementar su velocidad. El próximo paso de los investigadores es incrementar la eficacia energética del láser (añadiendo átomos de fósforo) para que resulten más atractivos como fuentes de luz para conexiones de datos ópticas.

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El trabajo, realizado por los doctores Jurgen Michel y Jifeng Liu junto a Xiaochen Sun y Rodolfo Camacho Aguilera ha sido publicado en Optics Letters.

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