Diagnósticos express

Tan rápidos como un 'predictor'

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Como un sello. El papel se pone en contacto con la muestra de orina o sangre, y el líquido se desplaza hasta los huecos con los reactivos que indican distintas afecciones.

Cómo diagnosticar enfermedades de forma rápida y económica, igual que se hace con una prueba de embarazo? George Whitesides, profesor de Química de la Universidad de Harvard, puede resolver el problema gracias a una de las técnicas más antiguas de la humanidad: el papel. Ensaya un dispositivo del tamaño de un sello, en cuyo borde, o dorso, se coloca una gota de orina o de sangre. El líquido se desplaza por canales minúsculos a las zonas donde están los reactivos que, en contacto con el fluido, cambian de color e indican la existencia o no de una afección. Cada enfermedad, como la malaria, la hepatitis, etcétera, aparece en un color.

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Prueba solidaria
Unas de las ventajas de este sistema es que es desechable, ya que el papel puede quemarse una vez obtenido el diagnóstico, y además solo se requiere una gota de sangre u orina. Aunque ya existen diagnósticos en papel, como el del embarazo, el dispositivo de Whitesides tiene otra virtud: un solo cuadrado sirve para varias reacciones, lo que permitiría diagnosticar diversas dolencias al mismo tiempo. Este aspecto es importante en cualquier parte del mundo, pero sobre todo en lugares donde la medicina es un lujo al alcance de muy pocos.

Para difundir la tecnología, Whitesides cofundó en 2007 Diagnósticos para Todos. Lo que pretende es que personas con escaso entrenamiento médico puedan realizar las pruebas y fotografiar los resultados con un móvil. Las imágenes se evaluarán después en centros médicos que podrán prescribir a distancia los tratamientos adecuados.

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