¿Qué es el permafrost y por qué es tan importante para nuestro planeta?

El aumento de las temperaturas en las últimas décadas está provocando que se esté derritiendo, lo que puede implicar graves problemas para nuestro planeta y para la salud de la humanidad. Nos lo explica Mar Gómez, de ElTiempo.es

Permafrost melting in the arctic region of Svalbard, Norway.
Getty ImagesJeff Vanuga

El cambio climático es una realidad con la que convivimos ya en nuestro día a día y que está afectando de manera muy diferente a las regiones del planeta. Una de las consecuencias del aumento de las temperaturas en las últimas décadas es la fusión de los casquetes polares y de lo que se conoce como permafrost. Pero ¿qué es exactamente esto?

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El permafrost es la capa de terreno que se encuentra permanente (perma) helada (frost) durante dos años o más consecutivos. Tiene una edad geológica de más de 15.000 años y se encuentra bajo la capa de suelo activa que pisamos principalmente en Canadá, la Antártida, Alaska, Rusia, Mongolia y norte de Europa. Cubre aproximadamente el 24% de la superficie de del hemisferio norte y almacena inmensas cantidades de metano y dióxido de carbono.

Sin embargo, esta capa de terreno permanentemente congelada se está viendo gravemente amenazada por el calentamiento global con una serie de consecuencias que ya se están dejando sentir.

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ElTiempo.es / GTN-P

Liberación de gases contaminantes atrapados bajo nuestros pies

El permafrost almacena gases contaminantes, entre ellos algunos de los principales responsables del efecto invernadero. Básicamente es un reservorio de carbono y aproximadamente 1.8 billones de toneladas de CO2 y metano se encuentran atrapados en él. Con la amenaza del cambio climático podrían ser liberados progresivamente a la atmósfera, produciendo una retroalimentación negativa a la situación actual.

Colapso de las construcciones

Algunas construcciones están edificadas sobre el permafrost. La reducción de esta capa podría afectar a la estabilidad arquitectónica y al derrumbamiento de edificios y viviendas. Las previsiones de cambio climático no son para nada optimistas y consideran que tres cuartas partes de la población actual en el área de permafrost en el Ártico podría ver afectadas sus infraestructuras debido al aumento de las temperaturas.

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El permafrost y los arboles bailarines

Otro efecto a tener en cuenta en la reducción del permafrost es la perdida de la estabilidad del suelo en las zonas descongeladas. Esto produce y producirá corrimientos de tierra, socavones o perdida de estabilidad de las zonas boscosas, algo que visualmente da la sensación como si los árboles estuvieran ladeados o moviéndose danzando.

Icicles From Permafrost Melt Water
Getty ImagesGalen Rowell

¿Prohibido morir por el permafrost?

Además, debido a la existencia del permafrost existe un lugar en el mundo donde morir esta prohibido. Se trata del archipiélago de Svalbard donde nadie puede ser enterrado ya que los cadáveres no se descomponen. Sin embargo, debido a la reducción del permafrost se han encontrado cadáveres de comienzos del siglo XX casi en perfecta conservación. Esto conlleva un grave riesgo para la población ya que en concreto algunos de ellos se encontraban infectados con el virus de la gripe española, latente en sus cuerpos.

Además, en el año 2016, se encontró el cadáver de un reno perfectamente conservado en Siberia infectado con Ántrax y que contagió a 20 personas de una localidad cercana. Y es que el permafrost no solo conserva en perfecto estado los cuerpos sino también graves amenazas como los virus. Con el calentamiento global están saliendo a la luz muchos casos como estos y también muchas amenazas que se encontraban ocultas bajo nuestros pies.

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