El Jardinero del espacio, Michael Hopkins, acaba de incluir en el menú de los astronautas de la Estación Espacial Internacional una verdura asiática que ha florecido con éxito en microgravedad

Los astronautas de la  Estación Espacial Internacional  disfrutaron recientemente de un nuevo suministro de verduras de hoja verde, gracias en gran parte a los esfuerzos del miembro de la tripulación de la Expedición 64 Michael Hopkins, que ya es reconocido como el Jardinero del espacio. Se trata de un vegetal que se cultiva principalmente en China, se llama Pak Choi, está muy reconocido por sus propiedades nutricionales.

El  comandante de la misión SpaceX  Crew-1 de la NASA tomó la iniciativa de realizar cuatro  experimentos del Sistema de producción de vegetales (Veggie) , y los dos últimos terminaron después de una cosecha del 13 de abril.

VEG-03K y VEG-03L  probaron un nuevo cultivo espacial, la mostaza ‘Amara’, y un cultivo previamente cultivado, el pak choi ‘Extra Dwarf’ de consumo generalizado en China. Se cultivaron durante 64 días, las verduras de hoja más largas han  crecido en la estación.

La comida que llega a los astronautas precocinada está perfectamente pensada para que aporte los nutrientes necesarios, sin embargo, la posibilidad de tener cultivos propios, con suministro de vegetales naturales, es especialmente agradecida, sobre todo cuando se trata de misiones de larga duración.

El objetivo de conseguir cultivos de plantas en el espacio es  incorporarse al menú en una próxima misión de permanencia en la Luna. Y la comida china no podía quedar fuera de las opciones.

Así se cultivan las plantas en el espacio

Las plantas se cultivaron para el estudio Veggie, que explora la agricultura espacial como una forma de sustentar a los astronautas en futuras misiones a la Luna o Marte.

cultivo de plantas de la Estación Espacial Internacional

El astronauta de la NASA e ingeniero de vuelo de la Expedición 64 Michael Hopkins huele plantas de pak choi ‘Extra Dwarf’ que crecen a bordo de la Estación Espacial Internacional el 26 de marzo de 2021. Créditos: NASA

Polinizar con un pincel

Los esfuerzos de Hopkins incluyeron el uso de un pincel pequeño para polinizar las flores de las plantas. Los cultivos de frutas requieren polinización y ha de hacerse entendiendo el proceso en microgravedad y, eventualmente, en gravedad reducida.

Próximamente enviarán semillas de pimiento, como parte del experimento Plant Habitat-04 .

Las semillas de pimiento volarán en la 22a misión de Servicios de reabastecimiento comercial de SpaceX y crecerán en Advanced Plant Habitat. También se planea un experimento VEG-05 con tomates enanos para Veggie el próximo año.

Qué es el Pak Choi

El Pak Choi, Paksoi o Bok Choi es un vegetal oriental similar a nuestra acelga y a la mostaza de hoja, pero es de la familia de las coles chinas, su nombre científico es Brassicca chinensis.

Sus propiedades nutritivas le han convertido en una verdura cada vez más popular en el menú occidental. Los principales países de cultivo del Pak Choi son China, Corea y Japón, pero también se cultiva en Europa y América desde hace algunos años.

El Pak Choi tiene un sabor ligeramente amargo, similar también a nuestra acelga, y el uso culinario es el mismo, no recomendado para largas cocciones, resulta delicioso al vapor, a la plancha o a la parrilla, rehogado, gratinado, en sopas o en ensaladas.