El rover chino Zhurong, dios del fuego, buscará trazas de vida marciana en Utopia Planitia, las «llanuras del paraíso». ¿Se acercará a Perseverance?

No podría ser de otro modo. El rover de la agencia china del espacio que está a punto de tomar Marte recibe el nombre de Zhurong, que significa Dios del fuego. Y no podría ser de otra manera porque en la antigua mitología china, el planeta rojo se llama Huoxing que significa el planeta del fuego.

A menudo la realidad se lo pone fácil a la ficción.  Si algo nos gusta masivamente son los cuentos chinos y las pelis norteamericanas, y resulta que tenemos en estos momentos un rover de la NASA que se llama Perseverance (perseverancia) explorando un cráter marciano. Y, en breve, aterrizará en el planeta rocoso una nave china. Su rover, aunque parece llegar en son de paz, recibe el nombre del dios del fuego, Zhurong.

Ambos rovers llevan a bordo  los equipos tecnológicos más sofisticados que la humanidad ha sido capaz de desarrollar, y ambos buscarán huellas biológicas, biomarcadores, restos de vida marciana.

La batalla de los dos dioses

«Nombrar al primer vehículo explorador de Marte de China en honor al dios del fuego significa encender la llama de la exploración planetaria de China», explicó el subdirector de la administración Wu Yanhua cuando dio a conocer el nombre elegido para el rover.

La agencia china es poco abierta a compartir información, también la relacionada con su exploración marciana. Pero sí a anunciado que Zhurong aterrizará en Marte en el mes de mayo y sabemos aproximadamente donde. Si todo va bien, el dios del fuego aterrizará el hemisferio norte marciano. 

El dios Zhu Rong es el habitante de una palacio en la cima del monte Kunlun. Zhu Rong es el dios que enseñó a la humanidad el uso del fuego. Como no hay dios sin un gran enemigo, el suyo es Gong Gong, dios del agua. Gong Gong, movido por los celos, ahogó el palacio de Zhu Rong con el agua de cuatro lagos y cinco mares apagando el fuero original. Y el mundo quedó a oscuras. Así que Zhu Rong inició una batalla contra Gong Gong montado sobre un dragón de fuego.

A pesar de sus orígenes belicosos, el rover chino asegura que llega a Marte en son de paz. «Literalmente, Zhu (que significa deseo en chino) expresa los buenos deseos para la exploración del universo por parte de la humanidad. Rong (que significa integración y cooperación en chino) refleja la visión de China del uso pacífico del espacio y la construcción de una comunidad con un futuro compartido para la humanidad», explicó Wuyanhua.

La nave china que orbita Marte

China lanzó Tianwen-1 el 23 de julio de 2020. Es una nave espacial, que consta de un orbitador, un módulo de aterrizaje y un explorador que acaba de despertar, Zhu Rong. La nave entró en la órbita de estacionamiento de Marte después de realizar una maniobra orbital el 24 de febrero.

Foto de marte tomada por la sonda ch

Imagen de Marte tomada por la sonda no tripulada Tianwen-1 de China publicada por la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA por sus siglas en inglés) el 26 de marzo del 2021 CNSA

La parte más desafiante de la misión será el aterrizaje suave en mayo, un proceso autónomo de la sonda que durará de siete a ocho minutos. Del mismo modo que ya vivimos los 10 minutos de terror del aterrizaje de Perseverance, de la NASA, en Marte, en China vivirán sus 7 minutos de máxima crisis en el momento en que su nave toque tierra marciana.

La sonda utilizará su forma aerodinámica, paracaídas y retrocohete para desacelerar y amortiguar las patas para aterrizar, según explicó la administración.

Dónde caerá el rover chino

A pesar de que no se ha dado información muy precisa, los ingenieros y científicos espaciales chinos han seleccionado una región relativamente plana al norte del planeta rojo, junto a  Utopía Planitia, una gran llanura, como posible zona de aterrizaje. Es una extensa llanura en el hemisferio norte del planeta Marte.

Utopia Planitia («Nowhere Land Plain», la llanura del paraíso) es una gran llanura dentro de Utopia, la mayor cuenca de impacto reconocida en Marte y en el Sistema Solar con un diámetro estimado de 3300 km.

¿A qué distancia estará de Perseverance?

El destino de la misión estadounidense Perserverance es Jezero, un cráter también en el hemisferio norte del planeta. Pero ya sabemos que Marte es colosal, y allí las distancias son, pues eso, marcianas.

Utopia Planitia es enorme, unos 3300 km, y el cráter Jerezo tiene unos 49km de diámetro. Así que la distancia será de casi un mundo, y más para máquinas que apenas podrán recorrer unos kilómetros por el pedregoso y accidentado terreno de marte.

En el mapa se puede ver dónde han aterrizado las distintas misiones a Marte. A la derecha del mapa, el lugar donde se espera que aterrice la nave china Tianwen-1 y a su izquierda, la mision Mars 2020, con el territorio que rastrea Perseverance.

La nave china visitará los astilleros de Star Trek

La Enterprise-D de Star Trek se construyó en los astilleros de Utopia Planitia

En la serie de ficción  Star Trek, Utopia Planitia es la base y astillero de creación y reparación de naves de la flota estelar. Ambos en la superficie y en la órbita del planeta. Las naves de clase Galaxy como la USS Enterprise-D (NCC1701) fueron construidas y designadas a la base de Utopia Planitia. Los astilleros aparecen e el episodio de la serie Voyager «Relativity».

amanecer en marte. foto NASA

Salida del Sol en Marte, desde Utopia Planitia. La imagen fue tomada por la sonda de la NASA Viking 2

El lugar que rastrea el rover de la NASA, Perseverance. El Jezero, un cráter de impacto de unos 35 kilómetros de diámetro situado en el hemisferio norte del planeta rojo, atesora restos geológicos de un antiguo lecho lacustre formado hace unos 4.000 millones de años. Se cree que albergó un lago en su interior. Perseverance se mueve a 4.2 centímetros/segundo, 152 metros/hora. En la primeras dos semanas tras su aterrizaje recorrió un total de 6,4 metros de distancia en 33 minutos. No son vehículos que puedan recorrer grandes distancias.

El encuentro de Perseverance y Zhurong no va a producirse, a menos que ambos tengan problemas, y les toque  visitar el astillero de Utopia Planitia 🙂

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