El asteroide más grande del año se aproxima a la Tierra a una velocidad inusualmente rápida. La NASA lo vigilia desde hace más de 20 años y está en la lista de los potencialmente peligrosos

Su nombre es 2001 FO32 y se trata de una roca que se formó en el origen del Sistema Solar. Podría llevar 4600 millones de años, millón arriba, millón abajo, peregrinando por nuestro vecindario cósmico.

Su órbita le lleva a pasar sobre nuestras cabezas una vez cada 810 días, y este domingo 21 de Marzo se acercará a la Tierra a una velocidad endemoniada, propia de una roca errante del espacio:  124.000 kilómetros por hora.

La NASA lo vigila desde hace varias décadas, y estos días lo tiene en el punto de mira, ya que 2001 FO32 no volverá a acercarse tanto hasta el 2052, y es un asteroide que puede albergar secretos del origen de la Tierra.

 ¿Por qué está considerado potencialmente peligroso?

El cuerpo celeste 2001 FO32, con un diámetro de varios cientos de metros se acercará a la Tierra hasta unos 2 millones de kilómetros, es decir, más de cinco veces la distancia que separa la Tierra de la Luna, según anunció la NASA .

Debido a esta órbita, cuando el asteroide haga su acercamiento cercano a la Tierra, viajará a una velocidad inusualmente rápida de 77.000 mph (124.000 kph).

No hay peligro de colisión, ni ahora ni en el futuro. «Conocemos muy bien la órbita de ‘2001 FO32’ alrededor del Sol. Lo hemos rastreado desde que fue descubierto hace 20 años», dijo Paul Chodas del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra en California. «No hay forma de que el asteroide se acerque a más de 2 millones de kilómetros de la Tierra». ¿Entonces? ¿Por qué está en la lista de los asteroides potencialmente peligrosos?

Este diagrama representa la órbita alargada e inclinada del FO32 de 2001 mientras viaja alrededor del Sol (elipse blanco). Debido a esta órbita, cuando el asteroide haga su acercamiento cercano a la Tierra, viajará a una velocidad inusualmente rápida de 77.000 mph (124.000 kph). Créditos: NASA/JPL-Caltech

Aún así, esa distancia está cerca en términos astronómicos, razón por la cual 2001 FO32 ha sido designado un «asteroide potencialmente peligroso». El CNEOS calcula órbitas de alta precisión para objetos cercanos a la Tierra (NEOs) en apoyo de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA, basándose en telescopios y radares terrestres para ayudar a caracterizar con precisión la órbita de cada NEO para mejorar las evaluaciones de riesgos a largo plazo.

Durante este acercamiento, el FO32 de 2001 pasará a unas 77.000 mph (124.000 kph), más rápido que la velocidad a la que la mayoría de los asteroides se encuentran con la Tierra.

La razón del enfoque cercano inusualmente rápido del asteroide es su órbita altamente inclinada y alargada (o excéntrica) alrededor del Sol, una órbita que se inclina 39 grados hacia el plano orbital de la Tierra. Esta órbita lleva el asteroide más cerca del Sol que Mercurio y el doble de lejos del Sol que Marte.

A medida que 2001 FO32 hace su viaje al sistema solar interno, el asteroide toma velocidad como un skater rodando por un halfpipe, y luego se ralentiza después de ser arrojado de nuevo al espacio profundo y balanceándose hacia el Sol. Completa una órbita cada 810 días (aproximadamente 2 1/4 años).

Esta foto muestra la vista desde el interior de la cúpula de la Instalación de Telescopios Infrarrojos de la NASA durante una noche de observación. El telescopio de 3,2 metros (10,5 pies) en lo alto del Mauna Kea de Hawái se utilizará para medir el espectro infrarrojo del asteroide 2001 FO32. Créditos: NASA/JPL-Caltech

El asteroide 2001 FO32 fue descubierto en marzo de 2001 por el programa Lincoln Near-Earth Asteroid Research(LINEAR)en Socorro, Nuevo México, y se había estimado, basándose en mediciones ópticas, que medía aproximadamente 3.000 pies (1 kilómetro) de ancho.

En observaciones de seguimiento más recientes de NEOWISE, 2001 FO32 parece ser débil cuando se observa en longitudes de onda infrarrojas, lo que sugiere que el objeto es probablemente de menos de 1 kilómetro de diámetro. El análisis del equipo neowise muestra que tiene entre 1.300 y 2.230 pies (440 a 680 metros) de ancho.

Incluso si está en el extremo más pequeño de la escala, 2001 FO32 seguirá siendo el asteroide más grande en pasar tan cerca de nuestro planeta en 2021.