Lo que perdieron los rinocerontes durante el Pleistoceno

La reducción de la diversidad en su hábitat y en sus genes son factores que ya comenzaron en aquellos tiempos

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Imagen de Ipuh, el rinoceronte del zoológico de Cincinnati Zoo, cuyo genoma es el primero secuenciado en un rinoceronte de Sumatra. Crédito imagen: Tom Uhlman.

El rinoceronte de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis) es uno de los mamíferos más amenazados del planeta. En 2011, se calculaba que solo existía una población salvaje de unos 200 ejemplares. Ahora, un equipo internacional de investigadores ha secuenciado y analizado el primer genoma de rinoceronte de Sumatra a partir de una muestra de un macho, Ipuh, del Zoológico de Cincinnati. Los resultados, publicados en Current Biology, muestran que el problema para las poblaciones de rinocerontes de Sumatra comenzó, hacia la mitad del Pleistoceno, hace aproximadamente un millón de años.
La nueva información sobre la historia demográfica de los rinocerontes es útil para ubicar el estado actual de la población de la especie en un contexto ecológico y evolutivo más amplio, señalan los expertos, dirigidos por Herman Mays.

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"Los datos secuenciados – explica Mays en un comunicado – muestran que el Pleistoceno fue una montaña rusa para las poblaciones de rinocerontes de Sumatra. Esta especie ha estado cerca de la extinción durante mucho tiempo”.
La población de rinocerontes de Sumatra alcanzó su punto máximo, unos 57.800 ejemplares, en un momento en que la evidencia fósil muestra una invasión de mamíferos continentales en Sundaland (una región biogeográfica del sudeste de Asia), hace alrededor de 900.000 años. Pero 12.000 años atrás, al final del Pleistoceno, muchos grandes mamíferos se vieron expuestos a la amenaza o la realidad de la extinción. Y los rinocerontes de Sumatra no fueron la excepción.

El aumento del nivel del mar sumergió el corredor de Sundaland y los zonas terrestres que conectaban las islas de Borneo, Java y Sumatra con la Península Malaya y el continente asiático, desaparecieron en el océano. Lo más probable es que esto haya reducido la población de rinocerontes a medida que el hábitat adecuado se fragmentó cada vez más. Desde entonces, las poblaciones de rinocerontes de Sumatra han disminuido aún más debido a las crecientes presiones relacionadas con la pérdida de hábitat y la caza.
Los hallazgos también sugieren que el cambio climático en el pasado redujo la diversidad genética de los rinocerontes de Sumatra, dejándolos aún más vulnerables a las presiones posteriores de la actividad humana.

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