Cuando las hormigas saben de epidemias

Estos insectos cambian sus patrones de contacto social en respuesta a la amenaza de una infección.

Ants during sunset in Turkey's Van
Getty ImagesAnadolu Agency

Un grupo de científicos, liderados por Nathalie Stroeymeyt, ha demostrado que la hormiga Lasius niger cambia su comportamiento, aislándose, luego de ser expuesta al hongo Metarhizium brunneum.

Los hallazgos, publicados en Science, señalan que se trata de una estrategia que protege de la infección a los miembros más vulnerables e importantes de la colonia. Este nuevo conocimiento proporciona la primera evidencia de que las redes sociales de los animales pueden adaptarse para disminuir la propagación de la enfermedad.

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El equipo de Stroeymeyt analizó diferentes colonias de Lasius niger que cambiaron sus patrones de contacto social en respuesta a la amenaza de infección.

Curiosamente, no solo los trabajadores infectados alteraron su comportamiento después de la exposición, sino que los trabajadores saludables alteraron su comportamiento hacia sus contrapartes infectadas.

Los autores observaron que tanto las obreras expuestos como aquellas no infectadas por el hongo, mantenían su distancia de las que permanecían en el interior del nido y lo hacían mediante aislamiento activo, pasando más tiempo fuera. En el interior, las obreras también aumentaban su movimiento para evitar una mayor interacción con los miembros de la colonia.

Estas reacciones, según el equipo de Stroeymeyt, mantenían a raya la infección. La capacidad de estas hormigas para adoptar una red social flexible según la circunstancia puede representar una táctica generalizada para sobrevivir a los peligros ambientales, según los autores, minimizando el riesgo para los miembros de la colonia de alto valor, incluidos la reina y las obreras más jóvenes.

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