Orra White Hitchcock: así es la obra de una de las primeras ilustradoras científicas

Estos increíbles dibujos geológicos del siglo XIX brillan ahora en el American Folk Art Museum

Ilustración Vallies, de Orra White Hitchcock
Amherst College Archives & Special Collections

Aunque no tuviesen pie de foto, simplemente observando la ilustración ("Vallies") podríamos llegar a deducir qué pretende decirnos su autora: no todos los valles se forman de igual manera. Las capas de roca subterráneas pueden ser dispuestas de manera muy diferente. Pueden correr paralelas al fondo del valle, o elevarse y abrirse, sosteniendo nuevas capas de sedimentos que se han erosionado, o que han sido cortados de forma abrupta.

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Y todo ello está perfectamente representado (a través de colores, líneas, frases…) en la obra de Orra White Hitchcock, una de las primeras ilustradoras científicas de los Estados Unidos. Sus fantásticos trabajos sobre geología se exhiben actualmente en el American Folk Art Museum de Nueva York, bajo el nombre "Charting the Divine Plan: El arte de Orra White Hitchcock (1796-1863)”.

¿Quién fue Orra White Hitchcock?

Su obra nos acerca al floreciente mundo científico del siglo XIX a través de coloridas y elegantes ilustraciones pero, a pesar de ser su condición de pionera, Hitchcock no es muy conocida. La exposición intenta precisamente recalcar no sólo su importancia para la ciencia del siglo XIX, sino que también deja claro que su trabajo sigue siendo relevante hoy en día.

La exhibición actual está clasificada de forma temática, y sus obras están repletas de detalles y matices: dibujos botánicos de plantas de Massachusetts; criaturas marinas como hidras, cefalópodos; huellas de dinosaurios que recorren estrechas líneas pintadas de rojo y azul en pancartas sobre sus fósiles de esquisto y arenisca; colores y líneas afiladas que revelan el orden interno en las secciones transversales de la tierra…

"Trampa". Lavado con pluma, tinta y acuarela sobre algodón, con encuadernación de cinta tejida
Amherst College Digital Collections

Hitchcock mostró habilidades matemáticas y artísticas desde niña y recibió la mejor educación posible de la época. Trabajó como maestra en la Academia Deerfield, asignando a las niñas tareas como la de crear mapas y dibujar la flora local. En Deerfield, conoció al científico Edward Hitchcock (con quien se casaría en 1821). Ambos trabajaron juntos durante casi 40 años, llevando a cabo diferentes expediciones geológicas, y convirtiéndose en compañeros intelectuales.

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Durante su vida, Hitchcock fue conocida por sus dibujos pero sus muchas pinturas sobre tela quedaron relegadas a un segundo plano, ya que ella las consideraba "demasiado toscas" para exhibirlas ante su público.

Algunas de estas ilustraciones alcanzan nada menos que los 10 pies de largo. Sus bordes están perfectamente encuadernados en cinta de algodón tejida a rayas, y se presentan sin cristal, inteligentemente fijadas con pequeños imanes a los soportes de tela.

Varias de ellas tratan temas de geología. Los expertos aseguran que estas ilustraciones atestiguan momentos en la producción del conocimiento científico, el movimiento de lo particular a lo universal (que es la esencia de la creación de una teoría). Crear una visualización concreta a partir de conceptos abstractos es un paso final y vital en el proceso científico y una de las grandes fortalezas de Hitchcock.

La exposición actual sobre su obra es pequeña, pero deliciosa, y aboga por encontrar un lugar en nuestra imaginación para este pionera de la ilustración científica.

Se podrá ver en el Lincoln Square del American Folk Museum (Nueva York) hasta el 14 de octubre. La entrada es gratuita.

Fuente: Scientificamerican.com

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