El Discovery se retira

Anoche partió hacia su última misión

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El Discovery

Esta noche, en ese ambiente de melancolía que tienen todas las despedidas, el Discovery partió hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) para llevar a cabo su última misión. El lanzamiento, realizado desde la base del Centro Espacial Kennedy de Florida, se efectúo tan solo unos minutos después de la hora prevista (concretamente a las 22:53 hora española).

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El lanzamiento del Discovery parecía rodeado de un inoportuno gafe. En ocho ocasiones, el lanzamiento tuvo que ser cancelado debido a problemas técnicos, pero esta vez, los seis astronautas a bordo cruzaron los dedos y vieron, por fin, como la nave arrancaba y podrían cumplir con su cometido: la misión STS-133 o lo que es lo mismo: depositar al androide Robonaut (R2) –primer robot de su clase en salir al espacio– y el módulo multipropósito Leonardo cargado de enseres y herramientas en la ISS para ampliar la capacidad de almacenaje de la Estación. El R2 estará como un tripulante más de la ISS. Una vez allí los ingenieros encargados comprobarán las habilidades de este androide tan humano.

Las hazañas del Discovery

Son varias las misiones que ha realizado el Discovery desde que hace 26 años se incorporara a la flota de cinco orbitadores de las que disponía la NASA por aquellos tiempos. Entre ellas, una historia de esas que no te dejan indiferente y que merece de un espacio especial en nuestra revista del mes de marzo (Quo 187) –¿Te la vas a perder?–: "El astronauta más temerario de la historia" reportaje en el que nuestros colaboradores de Amazings.es nos cuentan la historia de Dale Garner y su heroica misión para recuperar el Westar VI. Puedes leer un pequeño adelanto aquí.

Pero son muchos más los recuerdos que el Discovery ha dejado en nuestras vidas. Esta nave, ha transportado el telescopio Hubble, ha sido el primero en llevar al primer cosmonauta ruso a bordo de un transbordador, trasladar el laboratorio japonés Kibo y también varios segmentos del eje central de la ISS.

Cuenta con récords interesantes. En 1998 llevó de nuevo al astronauta John Glenn –que fue el primero en orbitar la Tierra– al espacio ¿el mérito? que la primera vez que Glenn viajó al espacio a bordo del Friendship 7, andaba en la treintena pero en 1988 contaba con 77 años de edad, lo que le hacía el astronauta más mayor que viajaba al espacio.

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Otra de sus curiosidades digna de mención es que en una de las misiones (STS-63), el Discovery fue llevado por vez primera por una mujer. También fue el primer transbordador que se acopló en el complejo orbital ruso MIR.
En definitiva, esta nave fabricada el 27 de agosto de 1979 que realizó su primer viaje al espacio el 30 de agosto de 1984, ha llenado de éxitos la historia de la NASA. De hecho, a modo de curiosidad, el Discovery ha rodeado la Tierra 5.628 veces a una velocidad de 28.000 km/h y ha recorrido la friolera de 230 millones de kilómetros que equivalen a casi 300 viajes de ida y vuelta a la Luna.

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La última misión del Discovery durará, según lo previsto, 11 días. Durante este tipo, los astronautas trabajarán en la ampliación de la estación, las comprobaciones técnicas del Androide R2, distintas reparaciones y puestas a punto de la maquinaria de la ISS y la instalación de una nueva cámara.

Además, dos de los astronautas –Drew y Bowen– realizarán un par de caminatas espaciales para realizar distintos trabajos de instalación y mantenimiento. Estas caminatas libres en el espacio suelen durar en torno a las 6 horas.

Una vez vuelva a aterrizar el Discovery en nuestro planeta, dejará atrás una historia memorable en la que el hombre y su afán por descubrir el mundo que le rodea, son los principales protagonistas. Será recordado como el transbordador que hasta día de hoy más misiones ha cumplido (38) y que ha transportado en sus entrañas a 246 astronautas.

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